虐待儿童会改变其大脑基因表达

发布:追蝶   时间:2009-11-8   阅读:1327  

来源:环球科学编译 曹丽敏

虐待儿童不仅会他们带来心理问题,还可能造成儿童大脑结构的改变。一项研究显示,如果年幼时曾被虐待,那么与“紧张”相关的基因在几十年后仍然会受到影响。而且,科学家在紧张的幼鼠中也观察到了这一点。

一项针对小鼠进行的研究显示,缺少母爱会改变“下丘脑―垂体―肾上腺轴(HPA 轴,在压力状态下会分泌一种特殊的激素)”的运作。在被虐待的动物体内,糖皮质激素受体(负责减缓HPA反应)基因的脑区则不能正常工作。因而,这些受虐动物就会长时间处于高度紧张的状态。

目前,科学家已经在人类大脑发现了同样的现象。加拿大蒙特利尔McGill大学的神经科学家Michael Meaney 和他的同事比较了12个自杀死亡者的大脑和与他们同龄的两个对照组的大脑。这12个自杀死亡的人年幼时都曾遭受过虐待;一个对照组的人年幼时未曾遭受虐待,但是自杀身亡;另一个对照组的人则是由于其他原因意外身亡。

研究人员从基因活跃的脑区――河马区提取了DNA。他们发现,年幼时曾遭受虐待的人大脑结构的改变与受虐小鼠是一样的:基因启动子一侧的甲基化水平提高,这削弱了大脑舒缓压力的能力。而在两个对照组中,均未发现这种改变。

美国纽约西乃山医学院的神经生物学家Eric Nestler说:“这一研究十分美妙。”它支持了这样一个观点:影响基因表达的外部事件,而非基因自身的DNA链改变(尤其是神经基因),“可能是环境造成长久性行为改变的一个重要机制”。

Meaney说,在过去十年间,一些证据已经显示:“年幼时受虐待的个体成年后健康状况较平常人差”。他们不仅遭受精神疾病,也可能患有肥胖症、心脏病、自体免疫性疾病等。这一研究可能为解释个中原因迈出了第一步。